Nellie Bly var ikke en kvinde af sin tid

Nellie Bly var en berømt amerikansk journalist, der ikke ville finde sig i, at kvinder blev anset for at være bedst egnet til hjemmet. Hun ville heller ikke finde sig i ret meget andet. Hun skrev om kvinder og arbejderes rettigheder, men hun rejste også verden rundt på 72 dage bare for at bevise, at hun kunne. Nellie Bly var en enestående kvinde i sin tid, og det er en gåde, at hendes navn ikke er mere kendt i dag.

Af Tine Friis Kelstrup
Illustration af Christine Reinwald

December, 2017

Elizabeth Cochran Seaman (1864-1922) er bedst kendt under sit kælenavn Nellie Bly, som hun blev tildelt af sin redaktør, da hun blev fastansat som journalist på avisen Pittsburgh Dispatch. Avisen bragte i 1885 klummen ”What Girls Are Good For”, der handlede om, at piger skulle holde sig til at holde hus og føde børn, og som blot 21-årig skrev hun et skarpt svar under pseudonymet Nellie Bly. Hendes svar var så velskrevet, at redaktøren for Pittsburgh Dispatch bad forfatteren træde frem. Det gjorde hun så,, og da hendes artikler fortsat imponerede ham, fastansatte han hende, og hun fortsatte med at skrive for Pittsburgh Dispatch under pseudonymet Nellie Bly.

Nellie Bly skrev hovedsageligt om arbejderkvinders vilkår og kvinders rettigheder, mens hun skrev for Pittsburgh Dispatch, men da hun blev forvist til damespalterne om mode og havebrug, valgte hun at tage til Mexico som udenrigskorrespondent for at skrive om mexicanernes skikke og liv. Her blev hun, stadig som kun 21-årig, i et halvt år for at skrive artikler. Dengang blev Mexico ledet af diktatoren Porfiro Diaz, og da Nellie Bly skrev en kritisk artikel om fængslingen af en lokal journalist, blev det for meget for diktatoren, og hun måtte forlade landet og vende hjem.

Nellie Bly spiller sindssyg

Derhjemme var Nellie Bly stadig ikke tilfreds med sit arbejde på Pittsburgh Dispatch, så i 1887 tog hun til New York og brugte her sin snilde til at få en opgave for avisen New York World. Hun skulle undersøge forholdene på det berygtede sindssygehospital for kvinder på Blackwell’s Island ved at gå undercover og indskrive sig som patient. Hun spillede derfor sindssyg, og det lykkedes hende at blive indlagt på sindssygehospitalet. Her kunne hun med egne øjne se, hvor elendige forholdene var for patienterne. Maden var uspiselig, patienterne blev bundet sammen med reb, og vold var en del af hverdagen. Nellie Bly skrev blandt andet om sine oplevelser:

”What, excepting torture, would produce insanity quicker than this treatment? … Take a perfectly sane and healthy woman, shut her up and make her sit from 6 a.m. to 8 p.m. on straightback benches, do not allow her to talk and move during these hours, give her no reading and let her know nothing of the world or its doings, give her bad food and harsh treatment, and see how long it will take to make her insane. Two months would make her a mental and physical wreck.”

New York World fik hende udskrevet fra sindssygehospitalet ti dage efter hendes indlæggelse. Hendes redegørelse for sin oplevelse førte til en gennemgående undersøgelse af hospitalet, og ud over at få gennemført de forbedringer, som Nellie Bly selv foreslog, blev der også tilført flere penge til området.

Jorden rundt på 72 dage

Nellie Bly fulgte sin artikel om sindssygehospitalet op med kritiske tekster om forholdene i fængsler og på fabrikker og korruption i retssystemet. Hun fik også interviewet nogle af tidens fremtrædende figurer såsom Emma Goldman og Susan B. Anthony.

I 1889 besluttede Nellie Bly sig for at slå Philieas Foggs rekord, en fiktiv figur fra Jules Vernes roman Jorden rundt i 80 dage fra 1873. New York World gav hende grønt lys, og  i 1889 tog hun af sted på en verdensomrejse, der kom til at vare i 72 dage, seks timer, 11 minutter og 14 sekunder, og hun slog dermed både den fiktive rekord og verdensrekorden.

Klokkerne ringer for Nellie Bly

I 1895, da Nellie Bly var 30 år, giftede hun sig med millionær og industrimagnat Robert Seaman, der var 40 år ældre end hende. Efter hans død overtog hun firmaet Iron Clad Manufacturing Co. og indførte medarbejdergoder såsom træningslokaler, biblioteker og sundhedsordninger. Det drænede dog finanserne så meget, at hun vendte tilbage til journalistikken. I 1920 begyndte hun at arbejde på New York Journal, hvor hun blandt andet skrev om kvindebevægelsen.

Allerede to år senere den 27. januar 1922 døde Nellie Bly af lungebetændelse i New York i en alder af 57 år. Hun nåede dog til fulde at bevise, at kvinder kan langt mere end bare føde børn og tage sig af hjemmet.